先天失明可以治疗吗?

先天失明是一种遗传病,患者在出生时没有或基本没有视力。由于无药可治,他们终身与黑暗为伴。仅美国就有15万余人受此疾病的折磨。 研究揭示,导致先天性失明的根源在于:患者体内的某些负责将光信号转化为电信号的基因,不能正常行使职责,它们发生了突变。现在先天失明患者的福音来了。

由麦吉尔大学健康中心(RI-MUHC)领导的一个国际研究项目报告称,一种口服的新药在恢复Leber先天性黑朦 (Leber congenital amaurosis,简称LCA)患者的视力方面取得了重大的进展。相关研究发表在《柳叶刀》(The Lancet)科学杂志上。

Leber先天性黑朦是一种遗传性的视网膜疾病,其可造成视力缺损,导致视力下降或完全失明。目前仍然无法治愈这一疾病。

研究的主要作者、麦吉尔大学人类遗传学、小儿外科和眼科学教授、蒙特利尔儿童医院眼遗传学实验室主任Robert Koenekoop博士说:"这是第一次证实一种口服药物可以改善LCA失明患者的视觉功能。它为患有这种破坏性视网膜变性疾病的许多患者带来了希望。"

44岁的瑞典人Jörgen出生即罹患LCA,长期以来他梦想着有一种方法能够治疗他的失明。他与来自北美、欧洲、中国和巴西的其他志愿者一起被招募到这一研究中。

在所有参与者中Jörgen显示出最明显的改善。Jörgen说:"这种药物改变了我的生活。我的视力和视野明显增加。现在我可以自己走到购物中心、飞机场,甚至是搭乘地铁,此前这对于我而言是不可想象的事情。我希望在不久的将来许多人都能够获得这种药物。"

14名来自世界各地,年龄在6-38岁的LCA患者参与了这项研究。他们的失明是由于RPE65或LRAT基因突变所引起,导致了维生素A循环出现严重的缺陷。

维生素A循环是人类视网膜中最重要的循环之一,它生成了一种叫做11-顺视黄醛(11-cis retinal)的分子,这一分子具有捕捉光线及引起视觉产生的特殊能力。RPE65或LRAT突变的患者不能生成这一至关重要的分子,因此他们的视网膜细胞无法产生视觉并且会慢慢地死亡。

Koenekoop博士说:"通过给予RPE65或LRAT突变的患者一种叫做QLT091001的口服维生素A中间产物,大多数患者视力快速得到改善。我们发现因缺乏11-顺视黄醛而不起作用的一部分视网膜细胞可以被唤醒。"

"与以往认为的相反,存在RPE65或LRAT缺陷的LCA儿童并非生来具有死亡的视网膜细胞;这些细胞只是进入了休眠状态,并且它们可以多年维持休眠状态直至它们最终死亡。我们测试的这种口服药物唤醒了这些细胞,使得患者能够恢复视力。"Koenekoop博士说。

14名患者中有10人扩大了视野;其他人的视力也有改善。该研究小组对视觉皮质进行了特异的大脑扫描,显示视野和视力得到改善的患者大脑活动也显著增加。现在,研究人员将展开更多的研究来了解失明者的视网膜功能与剂量和研究方法之间的联系。

加拿大最大的慈善基金抗盲基金会首席执行官及主席Sharon Colle说:"这一在恢复失明儿童视力方面取得的革命性突破,证实了长期投资视觉研究真的可以创造奇迹。"

接下来就期待这款新药的投放与研发,而且相信随着科技的进步,将有更多治疗先天失明的新药面世。